Jupiter est si grand que notre système solaire avait presque deux soleils


Environ la moitié de tous les systèmes stellaires de la galaxie sont constitués de paires ou de triplets d’étoiles. Notre système solaire ne comporte qu’une seule étoile, le Soleil, et une multitude de planètes (relativement) petites. Mais ce n’était presque pas le cas, et Jupiter était sur le point de devenir le petit frère du Soleil.

Jupiter, la plus grande planète du système solaire, est de loin la plus grande. Si vous additionniez les masses de toutes les autres planètes, cela ne représenterait même pas la moitié de la masse de Jupiter. Vous pourriez éliminer toutes les planètes du système solaire à l’exception de Jupiter, et vous auriez fondamentalement toujours… le système solaire.

Je n’essaie pas de vous faire sentir insignifiant, mais la masse de la Terre n’est qu’une erreur d’arrondi lorsque vous additionnez toutes les choses en orbite autour du Soleil.

Jupiter est si immensément grand qu’il est sur le point de devenir une étoile à part entière. S’il était environ 20 fois plus grand qu’il ne l’est, il serait suffisamment lourd pour que les pressions et les températures dans le cœur soient suffisamment élevées pour enflammer la fusion nucléaire et lancer Jupiter sur le chemin de la célébrité (bien que petit, à peine rouge) nain, mais ça compterait quand même).

Maintenant, je comprends que «20 fois» sonne comme un gros problème. Si vous étiez 20 fois plus gros que maintenant, ce serait un problème médical légèrement préoccupant. Mais dans le monde de l’astronomie, c’est des cacahuètes.

Jupiter est le roi du système solaire, plus massif que toutes les autres planètes du système solaire réunies. Cette nouvelle image Hubble fait partie de cette étude annuelle, appelée le programme Outer Planets Atmospheres Legacy, ou OPAL.

Le matériau qui a formé notre système solaire s’est fusionné pour former les planètes, et la plupart de ce matériau s’est retrouvé sur Jupiter par une croissance exponentielle galopante. Un petit amas de roches et de glaces – probablement environ 5 à 10 fois la masse de la Terre – a formé un noyau qui a aspiré tout l’hydrogène et l’hélium environnants aussi vite que possible. Et quand il s’agit de croissance exponentielle, 20 fois plus n’est pas tant que ça – si vous voulez une analogie, voyez à quelle vitesse la récente nouvelle épidémie de coronavirus s’est propagée en quelques jours.

Si notre système solaire était juste un peu différent, Jupiter aurait fini par s’enflammer et s’allumer comme un deuxième soleil. Cela n’exclut pas la formation d’autres planètes – nous connaissons des planètes en orbite autour d’étoiles binaires – mais cela rendrait la vie sur Terre beaucoup plus improbable, car les planètes qui orbitent dans des systèmes binaires n’obtiennent presque jamais cet endroit doux des températures nécessaires pour empêcher l’eau de s’évaporer de la chaleur ou de geler du froid.

Nous allons donc prendre Jupiter tel quel, merci.

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